Beste Start-up Eurokite

Beste Start-up Eurokite

“Er is gebrek aan geloof in eigen kunnen”

Prijzen, investeerders, internationale belangstelling en erkenning. Eurekite, de beste start-up van Twente 2018, heeft de wind in de rug. Logisch ook, want de uitvinding die CEO Gerard Cadafalch deed, Flexiramics, heeft alles in zich om een ‘gamechanger’ te worden in elektronica, automotive en tal van andere gebieden. Cadafalch ziet nog veel meer innovatieve kansen voor Twente.

Vorig jaar kreeg Eurekite de prijs voor de beste industriële innovatie in nanotechnologie en nieuwe materialen. Dat gebeurde op de MECSPE in Parma, een internationale beurs waar de schijnwerpers van de wereld worden gericht op disruptieve ideeën. Beste Start-up van Twente lijkt dan wellicht klein bier, maar toch is Cadafalch blij met de Twentse onderscheiding: “Dit was heel goed voor het team. Iedereen heeft hard gewerkt en dat betaalt zich uit.”

Flexiramics

Gerard Cadafalch is Catelaan, geboren in een dorpje bij Barcelona. Hij werkte in het chemisch lab van wijnproducent Torres, studeerde voor chemisch ingenieur en ging voor zijn master met specialisatie membraantechnologie naar de Universiteit Twente. Hij bleef er als Phd. “Waarom Nederland? Omdat er een relatie was met de universiteit van Barcelona, maar ook omdat Nederland hoog speelt in de eredivisie van innovatie. Cultureel en economisch is het zo anders hier. Met wetenschappelijk onderzoek kun je hier risico’s nemen, soms gekke dingen doen, omdat er geld is. Het is niet hiërarchisch en ze geven je verantwoordelijkheid. Als jij iets een goed idee vindt, dan ga je daar mee verder maar… het is wel jouw verantwoordelijkheid.” Die research-gedreven omgeving bleek de juiste biotoop voor Flexiramics, een materiaal dat in het Enschedese Mesa+ nanolab kon worden ontwikkeld. Het bijzondere van het materiaal is dat het een keramische vezel is, maar zo dun dat het flexibel is als stof. Maar met een onderscheidende eigenschap: het is onbrandbaar. Daardoor kan Flexiramics in veel gebieden en producten worden toegepast, zoals smartphones en zogeheten printed electronics. Door de samenstelling van het materiaal aan te passen kunnen er meerdere karakteristieken worden toegepast.

Twente is ‘easy’

Als Spanjaard -‘maar mijn hart is Catalaans’- ervaart hij het leven in Twente als ‘easy’: “Veel is goed geregeld, maar de taal is lastig. Iedereen spreekt Engels en geeft je antwoord in Engels, ook in de winkel. Je wordt zo niet gedwongen om Nederlands te praten. Dat is jammer.”

Niveau moet omhoog

Twente wil zich onderscheiden in technische innovatie en de UT streeft naar een meer internationaal karakter. Dan moet echter het niveau omhoog, zeg hij: “Er is hier een gebrek aan geloof in eigen kunnen. De mogelijkheden liggen er om de beste te zijn, maar daar moet je wel in geloven. Play it safe of risky. Ik vind dat we hier meer revolutionair en risicovol onderzoek moeten doen. Dat hebben wij ook gedaan. Risico nemen maar weloverwogen. Het is niet zomaar een stap in de diepte.” Zo creëer je ook die internationale erkenning, zegt hij: “Mensen gaan juist weg, misschien omdat ze elders meer mogelijkheden zien. Daarom moeten we hier een nog veel meer uitdagend onderzoeksveld bieden.”

Productielijnen

Eurekite is als start-up nu bij het eerste keerpunt aangekomen, zegt Cadafalch: “Het product is er en we hebben de markten geïdentificeerd. We praten met verschillende spelers in de waardeketen. De volgende fase is dat we funding zoeken om met potentiële afnemers ons product verder te ontwikkelen en grootschalige productie mogelijk te maken.” Dat zal in 2021 zijn, vervolgt hij: “Dan moeten de eerste productielijnen er zijn en twee jaar later moet dat worden opgeschaald naar nog grotere productielijnen.” Het lijkt een tijdrovend proces maar hij onderstreept nog eens dat aan Flexiramics verschillende karakteristieken kan worden meegegeven. “En dan maakt het wel een verschil of je een stukje maakt ter grootte van een postzegel of hele doeken…”

Schoon drinkwater

Inmiddels bestaat de Twentse Start-up van het jaar 2018 uit een team van briljante wetenschappers. Als CEO voelt Gerard Cadafalch zichzelf inmiddels meer ondernemer dan wetenschapper. “Ik ben ook niet echt een wetenschapper. Kijk, geduld is de moeder van wetenschap. En ik ben niet geduldig.” Geduldig of niet, zijn kennis over membraantechnologie hoopt hij ooit in te zetten op een filantropische manier. “Mijn wens is om later met nano-fibers te kunnen zorgen voor schoon drinkwater in Afrika. Daarvoor onze technische kennis inzetten, dat is een doelstelling voor mij.”

>
>
>
Jongbloed
Boers & Lem
Van Deinse Medianieuw
TOM's Business Blow Out
ROZgroep
Eurorisk
Aysay