Dennis Schipper van Demcon

Dennis Schipper van Demcon

“Het is een fantastische reis”

Dennis Schipper van Demcon mag met stelligheid worden gerekend tot de nieuwe Twentse generatie ‘captains of industry’. Daar acteert hij, zij het met enige terughoudendheid, ook naar: commissaris bij FC Twente, het bestuur van het Universiteitsfonds, de Twentse Haringparty, FBK Games, Twentebal. Monumenten voor de regio, noemt hij het: “En als Demcon zijn we regio minded.” Hoogste tijd voor een gesprek. Over zijn jeugd, zijn studie, visie op Twente en over zijn grote liefde:  Demcon.

De wieg stond 54 jaar geleden in het Noord-Hollandse Huizen. Destijds nog een zwaar gereformeerd vissersdorp, zij het dat de botters waren verdwenen en plaats hadden gemaakt voor kaasmakerijen en een vestiging van Philips. “Niet fietsen op zondag, twee keer naar de kerk, opa en oma die nog in klederdracht liepen. Dat was Huizen in die jaren”, vertelt Schipper, wiens vader bij Philips werkte. “Een recht toe recht aan man die hoofd van de tekenkamer was. Er werden telefooncentrales gemaakt. Enorme apparaten.” Hijzelf is dan, ook nadat het gezin verhuist naar Hilversum, ‘een braaf, verlegen en introvert jongetje’. Een briljante leerling is hij niet, er wordt zelfs getwijfeld of hij Mavo aankan. “Maar de brugklas ging perfect en het werd VWO. Daar ging het zelfs nog beter. Zo goed dat ik door kon naar de universiteit, maar dat wilde ik niet direct. Ik heb eerst de HTS gedaan, fijnmechanische techniek. Ik vond het ook wel makkelijk, nog een paar jaren thuis. En Loosdrecht was om de hoek. Ik ging windsurfen en zeilen; ik was altijd op het water. En uiteraard knapte ik ook bromfietsen op. Een onbezorgde periode.”

Ontstaan van ondernemerschap  

Vervolgens wisselt hij de geborgenheid van huis in voor het studentenleven aan de Universiteit Twente. “Op dat moment durfde en wilde ik ook evident het huis uit. Het was thuis altijd heel prettig, maar eenmaal in Twente kon ik er goed aarden.” De studie werktuigbouwkunde gaat hem soepel af. Hij komt voor zijn promotie in contact met Rien Koster, die als deeltijdhoogleraar het nog onbekende mechatronica aan de Universiteit Twente introduceert “Tijdens mijn promotieonderzoek ontpopte ik mij als leider. Ik ontdekte dat, als je iets wilt realiseren, je jezelf niet moet laten tegenhouden. Die eigenschap is toen ontstaan. Het introverte verdween grotendeels en maakte plaats voor ondernemerschap. Nee, dat had ik van huis uit niet meegekregen, er was ook geen push. Iedereen uit mijn studietijd ging bij Shell, Philips of DSM werken. Ik dus niet, ik wilde ondernemen.”

Demcon in 1993 opgericht

Het project dat hij als promovendus leidt is MART: Mobile Autonomous Robot Twente. Daarbij is als een van de afstudeerders  Peter Rutgers betrokken. Het tweetal richt in 1993 samen Demcon op dat zich geheel toelegt op mechatronica, de samensmelting van de disciplines werktuigbouwkunde, elektrotechniek, informatie en fysica. “We wilden iets bijzonders, iets onderscheidends doen. Achteraf is MART een schitterend toeval gebleken. Rien Koster liet ons als onervaren ingenieurs een complexe machine bouwen. Mechatronisch ontwerpen leerden we door het te doen. En we hebben ons echt laten zien met dat project. Veel van de andere afstudeerders die meewerkten hebben nu goede posities in de Nederlandse industrie. En sommigen zijn nu weer klant bij ons.”

Samen met ASML gegroeid

Demcon is een samenvoeging van Demands en Consensus: “Alles bestaat namelijk uit eisen en consensus.” Het is de tijd dat werken in multidisciplinaire teams, zoals in Japan, komt overwaaien naar Nederland en Demcon ontpopt zich als mechatronisch ingenieursbureau voortvarend. In de medische industrie, maar ook daarbuiten. ASML wordt klant. “Je kunt wel zeggen dat ASML en wij samen zijn gegroeid en volwassen geworden.”

Al 25 jaar lang is de combinatie Rutgers-Schipper een buitengewone voltreffer. Een symbiose van techniek en ondernemerschap. Schipper: “En we hebben ons daar volledig aan gewijd en ja, ook ons privéleven daar op afgestemd. Maar dat is geen last, want we voelen ons uitverkoren dat we dit mogen doen. We wilden dit en kunnen ook niet anders. Het is 110 procent inzet en het  gecombineerde talent van twee mensen. Dan heeft het ook kans van slagen. Ik zie dat bij weinig andere bedrijven. We nemen bedrijven over, praten met andere partijen. Maar als er van die kant niet die absolute wil en urgentie is om te slagen, er alles voor aan de kant te willen zetten, gaan we niet met zo’n partij door.”

Focus volledig op bedrijf gericht

“Nee, vakantie past daar niet bij. Ja, een keertje skiën of zeilen. Een bedrijf kost veel tijd maar je moet het leuk vinden; zonder gedoe er omheen. Peter en ik staan daar op dezelfde manier in. We hebben aan een paar woorden genoeg, we vertrouwen elkaar voor de volle honderd procent, er is een grote loyaliteit. Zodoende heeft het Demcon ook geen moeite gekost om het tot hier te brengen.” Schipper vindt het zeker geen offer en Rutgers heeft zijn privéleven ook zo ingericht om de volle aandacht aan Demcon te geven. Zelf is Schipper pas onlangs voor het eerst getrouwd. “Maar we wonen niet samen. Zij is ook ondernemer. Gaat ook volledig voor haar onderneming.”

Eist hij dezelfde toewijding van zijn medewerkers? “Nee. Als je een baan hebt, is het een ander verhaal. De lat ligt hoog bij ons en je zoekt mensen die daarbij passen. Alleen niet iedereen gaat daarin mee, hoewel we er veel energie in steken. Maar ik vind mezelf ook trouwens niet zo bijzonder. Kijk naar al die bedrijven: hoe vaak zie je daar op zondag niet de auto van de directeur staan. Ik denk ook dat het onrust is, je kunt niet de hele dag thuiszitten.”

“Peter en ik praten niet over hoe succesvol we zijn. Dat is de goden verzoeken en we hebben de mentaliteit van ‘doe maar gewoon’. De focus is voortdurend op het bedrijf en je verwaarloost dan je privéleven. Ja, dat heeft iets van opoffering maar zo voelt het absoluut niet.” Die devotie en inzet voor het eigen bedrijf mist hij trouwens bij veel beginnende ondernemers: “Ik vind het dat jammer want daarom zie ik uit de kraamkamer te weinig nieuwe ondernemingen ontstaan. Het zouden er meer moeten zijn. Wat ik zojuist al zei: als iemand met ons wil samenwerken of we nemen een bedrijf over, dan moet dat er zijn: er volledig voor gaan en andere zaken opzij zetten.”

Gebrek aan eenheid

Hoewel Demcon ook vestigingen heeft in Eindhoven en Delft ziet hij voor Twente grote kansen: “We hebben hier een uitstekende uitgangspositie en er is bereidheid om samen te werken. Maar of we nu de volledige potentie benutten, daar heb ik mijn vraagtekens bij. Het ontbreekt namelijk aan leiderschap in de industrie, in de bereidheid om samen op te trekken, een gezamenlijke agenda te hebben. Men moet er tijd voor uittrekken maar dat is er niet. Het succes van Eindhoven is te danken aan Philips, VDL en ASML. Het is bereikbaar en het trekt talent aan. Hier blijven we toch een beetje om elkaar heen draaien en intussen maken politiek en onderwijs zelf hun verhaal. Maar goed, wij reiken het ook niet aan. De schraalheid zit hem erin dat wij geen goed verhaal hebben. Heb je dat wel en vraag je hulp, dan krijg je het. Binnen de Industry Board trekken Gerben (Edelijn, Thales-red) en ik samen op. We willen namelijk niet achter de feiten aanlopen. Immers, economische ontwikkeling moet je niet aan de overheid overlaten. Twente heeft het, maar we moeten het niet te grabbel gooien.”

De klacht dat deze regio weinig talenten trekt, heeft te maken met reputatie: “Toptalenten zijn de winnaars. Die willen overal werken en wonen, maar dan moet daar wel iets bijzonders gebeuren. Mesa+ is daar een voorbeeld van; dat is wereldwijd the place to be, trekt mensen aan. We moeten dat veel sterker naar buiten brengen. Net als Demcon ook zo’n reputatie heeft, want hier doe je als ingenieur bijzondere dingen.”

Demcon gaat altijd voor

FC Twente komt ter sprake. Schipper is voorzitter van de RvC: “Dat is een beetje uit de hand gelopen, maar ik ben er wel trots op dat ik een bijdrage heb kunnen leveren aan het herstel. Het is goed voor de regio en ook goed voor ons bedrijf. FC Twente is een van de monumenten hier en daarom belangrijk.” Maar, geeft hij toe, het leidt af: “Aan de andere kant, als je bedrijf groeit moet je ook aan andere essentiële zaken een bijdrage leveren. Het hoort bij je levensfase en ontwikkeling. Het heeft me trouwens ook laten zien dat dit mijn laatste commissariaat is…”

Bottomline blijft: Demcon gaat altijd voor. Zowel voor hem als Peter Rutgers. Maar het verveelt niet, het voelt niet als een last, het is het volle leven, zegt Schipper tot slot: “Het is toch fantastisch dat we samen deze reis hebben mogen maken. We voelen ons uitverkorenen. Hoe vervelend kun je het dan hebben? We wilden elkaar destijds niet in de steek laten en maken nog steeds die reis en het is nog niet klaar. Het maakt mij juist steeds nieuwgieriger: wat brengt het nog, hoe ga je jezelf verder ontwikkelen en uiteindelijk het antwoord op de vraag of je het zelf kunt bijbenen.”

Tekst: Erwin Gevers
Fotografie: Frank Visschedijk

>
>
>
EY
TOM's Rally
Boers & Lem
Eurorisk
TOM's Business Blow Out
Van Deinse Medianieuw
Jongbloed
Aysay