Geert Steinmeijer van Hartman

Geert Steinmeijer van Hartman

Ze verklaarden me voor gek

Zijn tuinmeubelonderneming Hartman is bezig met een ware revival. Een megaorder van een grote Europese retailer en het succes van de eigenhandig ontworpen tuinstoel Sophie hebben ervoor gezorgd dat het aloude Hartman weer helemaal top of the bill is. De door de wol geverfde ondernemer Geert Steinmeijer beleeft veel lol aan de revival van Hartman. Samen met Van Heek  Textiles, althans zakelijk gezien, zijn grote liefdes. En die zijn daarom ook nog altijd in zijn portefeuille. “Van de rest heb ik afscheid genomen.”

In de afgelopen bijkans drie decennia wist Geert Steinmeijer een fraaie ketting te rijgen van bedrijven. Niet zelden zieltogende ondernemingen die hij dan als turnaround-manager weer op de been hielp. Niet dat het altijd lukte, want aan de investeringen in de huishouddivisie van Koninklijke Ten Cate denkt hij met weinig plezier terug.  Maar door tijdig in te grijpen kon Van Heek Textiles weer als een feniks uit de as herrijzen.

Telkens weer een ander proces

De zoon van een groothandelaar in levensmiddelen werd geboren in Hengelo. “Ik vind de prestaties van het collega van B&W van Hengelo van de afgelopen veertig jaar een schande voor de stad”, zegt hij: “Ik ben er laatst doorheen gelopen. Vreselijk. Het doet me pijn.” Hij verliet de stad om bedrijfseconomie in Groningen te studeren, werkte bij Philips en automatiseringsconcern HCS. Saillant detail: uit de brokstukken van die failliete automatiseerder bouwde Weerseloër Sanderink zijn imperium op. Dat ging aan Steinmeijer voorbij: samen met investeerder Willem Cordia en ABN AMRO ging hij bedrijven weer gezond maken. Zo’n twintig werden succesvol afgerond. “We hielden ze zo’n tien jaar vast en verkochten ze dan. Dat verveelde niet, het was telkens weer een ander proces.” Het geheim van het succes? “Als je met een pijntje in je nek bij de dokter komt, dan kijkt die arts wat er met je nek mis is. Een Chinese dokter kijkt naar je hele lichaam. Want die pijn kan wel ergens anders in het lichaam worden veroorzaakt. Zo moet je een bedrijf ook zien: het is een totaalproces. Het gaat niet alleen om sales of marketing of om de kostprijs. De problemen kunnen overal zitten. Soms op plekken waar je het niet verwacht. En dan moet je reorganiseren. Nee, makkelijk is dat niet, want de directie zit al in de stress, het geld is op…”

Niettemin, de meeste reorganisaties waren succesvol. “Ongeveer 25 procent is niet gelukt. Maar ik ben steeds optimistisch gebleven. Het glas is altijd half vol en dus zag ik telkens wel mogelijkheden. Het gaat om de mensen. Geef ze verantwoordelijkheid, want dan krijgen ze weer lol in de dingen die ze doen. En toon respect voor iedereen. Er was bij een van de bedrijven een schoonmaakster die om vijf uur de kopjes van de bureaus moest opruimen. De heren vlogen businessclass naar Londen maar waren te beroerd om hun eigen kopje naar de keuken te brengen. Dan heb je aan mij een slechte.”

Over een andere boeg

In 2012 had hij een ontmoeting met de man met de hamer. “Er kwam veel op mij af en toen ben ik gestopt als turnaround-manager. Mensen vergeten vaak dat het veel energie vraagt. Je moet altijd positief blijven, een horizon zien, saneren, tegenvallers verwerken. En tegelijkertijd moet je die drive uitstralen. Dat vraagt fysiek veel. Als je dat te lang doet, zijn je laatste jaren niet de leukste.” Wat niet hielp was een hartinfarct en het feit dat Ten Cate Houstex in een crisis raakte: “Daar heb ik geen goed antwoord op gehad.” Hij besluit het over een andere boeg te gooien. Hij doet zijn deelnemingen van de hand, behalve zijn ‘projecten’ Hartman en Van Heek Textiles. “Van Heek Textiles is vanaf 1994 een winstgevende onderneming geweest. Hartman, producent in tuinmeubelen, heb ik in 2005 gekocht, in 2009 weer verkocht en in 2013 weer teruggekocht. Het is een mooi bedrijf.” Van Heek Textiles is internationaal actief met een breed pakket textiele hightech producten. Speciaal textiel voor uiteenlopende technische doeleinden. “Een heel innovatief bedrijf. We proberen elk jaar een aantal innovaties op de markt te brengen.”

Respect voor de traditie van Hartman

Hartman is een heel ander verhaal. Het bedrijf, groot gemaakt door Frans Hartman, was in de jaren tachtig kampioen kunststoftuinmeubelen. Geen tuin of terras of Hartman was er aanwezig. Het bedrijf bouwde een internationale reputatie op door hoogwaardige tuinstoelen en kwam als eerste op de markt met een kunststof recliner, simpel gezegd de inklapbare stoel.   

Waar ging dan toch mis met Hartman? Steinmeijer: “Hartman is er niet in geslaagd met nieuwe kunststofontwikkelingen te komen voor de tuinmeubelindustrie. Ook anderen trouwens niet. Kijk, je zit op een gegeven moment in een bepaalde werkwijze, in een tunnel, en dan staakt de creativiteit. Wat er gebeurt dan gebeurt, zijn financiële problemen, stress, minder productie. Kortom, je creëert je eigen begrafenis.”

Het feit dat Hartman als eerste de recliner in het tuinmeubelassortiment introduceerde, bleek dan ook niet genoeg. De handelsactiviteiten gingen wel door, maar de productie in Enschede stokte. Een goede opvolging ontbrak en daarmee leek het lot bezegeld. Steinmeijer greep twee keer in bij het bedrijf. “In 2014 had ik er weer zin in, ik kon er fris tegenaan en vond het weer leuk.” Hij verklaart waarom de Enschedese onderneming hem na aan hart ligt: “Ik heb respect voor de traditie van Hartman. Er werken mensen die ook hart voor het bedrijf hebben.”

Kuipstoel Sophie: denken in zitcomfort

Met de handelsactiviteiten in tuinmeubilair liep het bedrijf wel, maar eigen productie was er niet. Daar kwam in 2017 verandering in met de kuipstoel Sophie, genoemd naar zijn dochter. Het is een variant op het bekende Eames-ontwerp waarvoor de spuitgietmachine in Enschede weer werd aangezet door oud-Hartman-medewerkers: “Allemaal mensen boven de zestig, die zijn er mee aan de slag gegaan.” Het bijzondere, vertelt Steinmeijer is het ergonomische ontwerp: “Ga er maar in zitten.  voelt dat de stoel de vorm van je rug aanneemt. Dat maakt dat de stoel zo fijn zit.” Makkelijk was dat nog niet: “Die vorm is ook weer lastiger om te produceren. Een rechte rug is makkelijker dan deze vorm. Ze verklaarden me voor gek, echter zij kijken hoe je een stoel zo efficiënt mogelijk kunt produceren. Maar waarom maak je heel efficiënt een stoel waar je niet in kunt zitten? Ik heb dat omgedraaid door niet te denken in kostprijs maar in zitcomfort.”

Tweede productielijn

Sophie is een klapper. De productie loopt inmiddels naar de 200.000 en met bijpassende tafels oogst Hartman internationaal succes. En dat heeft weer een opdracht opgeleverd vanuit onverwachte hoek: een grote Europese retailer - de naam wil Geert Steinmeijer niet prijsgeven - heeft meer dan 100.000 kuipstoelen besteld om onder eigen label te vermarkten. Het is niet het model zoals Sophie, maar wel eenzelfde ontwerpconcept. Een opdracht die hij uiteraard niet kon weigeren maar hem en zijn team wel aanzette tot snelle actie. Er moest namelijk een tweede productielijn bijkomen en die staat nu in Losser. De nieuwe spuitgietmachine weegt 1.200 ton en daarom werd in een van de hallen een nieuwe, zwaardere vloer gelegd. De productie kon er in april van dit jaar beginnen.

Maatschappelijk verantwoordelijk

Al met al lijkt de revival van de kunststof tuinstoel niet meer te stoppen. En nee, kunststof is geen belemmering als het gaat om duurzaamheid, verklaart hij: “Het is volledig recyclebaar. De kuipstoelen die we produceren met nieuw polypropyleen-granulaat krijgen een soort statiegeldregeling. Als die stoelen terug komen naar ons kunnen we er weer nieuwe stoelen van maken. We voelen ons als kunststofverwerker dus zeker maatschappelijk verantwoordelijk.” De kwaliteit van de grondstof blijft dan gelijk, zegt Steinmeijer: “In tegenstelling tot gerecycled en gewassen granulaat. Daarmee kun je eigenlijk geen complete cyclus realiseren.”

Mensen weer motiveren

Sophie maakt nu twintig procent van de totale omzet uit. Dat zal naar verwachting binnen enkele jaren vijftig procent zijn. Maar het mooiste is wel dat er weer geproduceerd wordt: “Gepensioneerden komen weer kijken hoe de productie loopt. Er is trots, een positief gevoel. De komende tien jaar gaan we leuke dingen doen met het bedrijf. Met elkaar. Je kunt daarmee ook mensen weer motiveren. Mensen van wie je het niet zou verwachten, zijn na een half jaar weer een heel ander mens. En voor mezelf? Ik ben blij met wat ik heb en vind het nog superleuk. Het zijn niet meer de jaren negentig, ik hoefde niet zo nodig nog weer carrière te maken. Nu is het veel plezier. Als ik op een dag denk ‘ik moet weer naar het bedrijf’, dan stop ik. Dan zit je je eigen onderneming in de weg.”

Yves & Catherine

En bovendien, mocht het zover komen, dan kan Geert Steinmeijer rustig op zijn lauweren rusten in zijn eigen museum No Hero in Delden. Want we zouden het haast vergeten, maar ook dat is een grote liefde van de Twentse ex-bedrijvendokter. “Vergeet niet in je agenda te zetten dat we er vanaf 8 september een heel mooie expositie hebben, Yves & Catherine. Une histoire d’amour. De kleding die Yves Saint Laurent in de jaren ’80 en ’90 ontwierp voor Catherine Deneuve wordt bij ons geëxposeerd. Van mantelpakjes en jasjes tot de jurken die zij droeg. Mag je niet missen…!”

Tekst: Erwin Gevers
Fotografie: Frank Visschedijk

>
>
>
Aysay
TOM's Business Blow Out
Van Deinse Medianieuw
Eurorisk
ROZgroep
Boers & Lem
Jongbloed