Wereldondernemer Gerard Nieuwenhuis

Wereldondernemer Gerard Nieuwenhuis

“Ik ben ook wel eens goed op mijn bek gegaan”

Ondernemers van een nieuwe generatie. Ze zijn er ook in Twente. Ondernemers die innovatief denken; niet alleen in producten of diensten, maar ook in hun aanpak, hun bedrijfsvoering en ambities. Een van hen is Gerard Nieuwenhuis. Met TRNDlabs veroverde hij internationaal de markt met drones en stuurde hij al bestellingen rechtstreeks vanuit China naar z’n klanten voordat AliExpress bestond. Nu is er een nieuwe uitdaging. Een ondernemer met zelfkennis: “Ik ben best wel lui.”

Zeker in het nijvere en traditiegetrouwe Rijssen kan Gerard Nieuwenhuis als een buitenbeentje worden gezien. Een eigen kantoor heeft hij niet, hij deelt de ruimte met CODE14 en Virtual Lab 17, vooruitstrevende IT-bedrijven. Hij loopt op slippers, gaat gekleed in jeans met een designer-scheur en een T-shirt. Hij is hier gedurende enkele maanden om zijn multinationale web-onderneming aan te sturen. Straks vertrekt hij weer naar Bali om werk en golfsurfen te combineren. En in andere jaargetijden kun je hem tegen het lijf lopen in China of Taiwan. Een digital nomad dus? Nee, zo ziet hij zichzelf niet: “Mijn beeld van een digital nomad is iemand die met z’n laptop onder de arm elke week vanaf een ander strand zit te werken. Zo wordt het ook verkocht en dat is totaal onrealistisch. Als je zo leeft heb je binnen een jaar, hooguit twee een burn-out. Ik woon ongeveer de helft van het jaar in Rijssen. De rest van het jaar combineer ik wonen en werken op een nieuwe plek waarbij ik minimaal een maand ergens wil verblijven.”

“Ik ben van de zesjes”

Hij wordt geboren in een degelijk Rijssens gezin, de jongste van vier. Zijn vader is directeur bestuurszaken van de gemeente en politiek betrokken binnen de ChristenUnie. Al vroeg ontwikkelt Gerard zijn aanleg voor automatisering en ondernemen. Eerst gaat hij naar het VWO. “Met de hakken over de sloot geslaagd. Ik ben van de zesjes. Waarom een acht? Wat is daarvan de return on investment? Ik kon me niet voorstellen dat ik er ooit spijt van zou krijgen dat ik niet voor een acht zou hebben geleerd en tot op de dag van vandaag klopt dat.”

Hij vervolgt het studentenleven op Windesheim, studeert elektrotechniek en loopt twee jaar stage. Onder andere bij Strukton en Alewijnse waar hij domotica-systemen ontwerpt voor luxe jachten. “Mocht ik naar Barcelona; daar lag zo’n schip van een miljoen per meter met een haperende installatie. In m’n eentje, voor het eerst vliegen en in een hotel voor een stage, fantastisch.”

Dan volgt een master bedrijfskunde aan de UT, die hij afrondt: “Ik ben best een laatbloeier.”

Zijn passie voor optimalisering en automatisering heeft zich dan al ontwikkeld. Zijn ondernemerschap ook: hij lapt defecte computers op en verkoopt ze op Marktplaats, net als allerlei hebbedingetjes voor mobiele telefoons, zoals oplaadkabels. “Die kocht ik in China voor een euro en verkocht ze hier voor tien euro. Opsturen in een enveloppe met een postzegel. Een kabeltje, een gadget, een dingetje om SIM-kaarten op maat te knippen. Internationale handel fascineerde me mateloos.”

Van producent naar consument

Een eerste doorbraak bereikt hij in 2009 met iPhone dummies: “Die zagen er uit als een echte iPhone, maar er zat niets in. Maar hoe vermarkt je zoiets. Ik bedacht toen dat je gratis een nieuwe kreeg als je er een grap mee uithaalt en dit op YouTube zet. ’s Aavonds heb ik een paar blogs aangeschreven, ben gaan slapen en de volgende ochtend werd ik wakker met 1000 bestellingen en een website die plat lag. We hebben zelfs TIME magazine ermee gehaald. Vanaf dat moment wist ik dat je met het juiste marketingverhaal alles kunt verkopen.”

Zijn contacten met China - hij is er dan nog nooit geweest - zijn inmiddels zo stevig dat hij gadgets inkoopt en rechtstreeks doorzet naar websites met dagaanbiedingen. “Die kwamen bij mij of ik dat in de VS en Europa kon regelen. Ik zorgde ervoor dat de productie in China werd gereserveerd, zij verzamelden de adressen en bestellingen en dan werd het geproduceerd en rechtstreeks vanuit China naar de kopers gestuurd. Geen tussenhandel meer, van producent naar consument. Het ging goed: gadgets, elektronica en zelfs make-up-setjes. Dat kon omdat China ontzettend snel kon produceren. Nog altijd trouwens.”

Nieuwe infrastructuur

De volgende fase is TRNDlabs. Via de website verkoopt hij in eerste instantie audiospullen zoals koptelefoons en luidsprekers. Daarna volgen de drones. “TRNDlabs is merkbeleving, semiprofessionele apparatuur. Qua branding toys for boys. Daarmee ging het echt heel hard. We leveren via de website maar ook aan winkelketens en andere partijen die onze producten onder eigen label willen verkopen. De marketing was vernieuwend en door rechtstreeks naar de eindklant vanuit China te versturen kunnen we goedkoper en sneller leveren. Is dat oneerlijke concurrentie? Nee, daar geloof ik niet in. Je kunt hier tegen gaan vechten en roepen dat het oneerlijk is, wat je uiteindelijk gaat verliezen, of je kunt gebruik maken van deze nieuwe infrastructuur, dit combineren met je eigen sterktes en de kansen pakken die het creëert. If you can’t beat them, join them.”

Vijf nationaliteiten

TRNDlabs groeit. Hij neemt aanvankelijk medewerkers in dienst maar realiseert zich al snel dat een kantoor met personeel in Rijssen niet voor hem is weggelegd. “Daarnaast was het simpelweg niet makkelijk om mensen te vinden in Twente die bij onze bedrijfscultuur passen. We zijn locatie-onafhankelijk mensen gaan werven. Dat ging een stuk beter. Tegenwoordig hebben we een team met vijf nationaliteiten.” Hij voegt er aan toe dat niet iedereen geschikt is om zo te werken: “Ik zoek mensen die een hoge intrinsieke motivatie hebben en weten om te gaan met de vrijheid die ze bij ons krijgen. Overigens, we zien elkaar over een paar weken in Berlijn.”

In het gat dat Apple liet liggen

Zoals gezegd werkt Nieuwenhuis doorgaans vanuit een aantal oorden. Bali is straks weer zijn werkplek. Het lijkt pure romantiek maar hij waarschuwt: “Voor mij is reizen niet het doel maar een leuke extra. Soms heb ik sollicitanten die als motivatie om bij ons te komen werken vertellen dat ze dan kunnen reizen. Dat is hetzelfde als zeggen dat je ergens wil werken omdat ze een tafeltennistafel hebben. Daarnaast geloof ik niet dat digital nomadism, waarbij je constant aan het reizen bent, op lange termijn sustainable is. Een paar maanden per jaar in het buitenland werkt goed voor mij, ik vind het inspirerend. Een tijdje op een andere locatie wonen en werken betekent nieuwe mensen ontmoeten en daarmee nieuwe ideeën krijgen. Zo ben ik ook op het idee gekomen voor ons nieuwe product AirUnleashed.”

Met AirUnleashed springt hij, samen met een compagnon die hij op Bali ontmoette, in het gat dat Apple liet liggen: een draadloze oplader. Apple had deze AirPower al aangekondigd maar trok het terug. AirUnleashed is voor de ware Apple-fans het alternatief: tegelijkertijd kunnen de iPhone, de Apple Watch en de al even onmisbare AirPods draadloos worden opgeladen. Ook voor dit product geldt hetzelfde concept: een gelikte website, waar de AirUnleashed besteld kan worden en zonder extra kosten levering aan huis tussen een tot twee weken in Europa. En wie voor een express levering kiest binnen drie tot vijf dagen. Ook hier weer hetzelfde principe: vanuit de fabriek in China direct naar de koper. Zo ziet Nieuwenhuis het ook graag: “Ik ben altijd gefascineerd geweest door slapend geld verdienen. En ik ben best wel lui, maar dat zie ik juist als een sterkte, want daarom zoek ik altijd naar mogelijkheden om te automatiseren en te optimaliseren. Ik ben ook wel eens goed op m’n bek gegaan. Door te veel voorraad bijvoorbeeld. Die risico’s loop ik niet meer.”

Ervaringen verzamelen

Dat laatste heeft te maken met het businessmodel dat hij gaandeweg ontwikkelde en waarop Nieuwenhuis nu de focus legt. “We richten ons steeds meer op het leveren van supply chain solutions aan derden. Ik heb daar nu vijftien jaar ervaring mee. Eigenlijk ga ik nu terug naar de basis, naar wat ik echt leuk vind, namelijk slimme processen bedenken. De klant stuurt ons een plaatje van een idee, ontwerp of product en wij zorgen ervoor dat het geproduceerd wordt en organiseren de logistiek zodat het naar de koper wordt gestuurd.”

Het is een businessmodel dat bij hem past en ook een nieuwe levensfase inluidt voor de 31-jarige Rijssenaar: “Het gaat mij niet om vijftig mensen aan het werk of honderd miljoen omzet. Wat levert je dat meer op? Ik heb daar een balans in gevonden. Tegenwoordig verzamel ik liever ervaringen, de wereld en mezelf beter leren kennen. Ook spiritueel. Ik ben nog altijd gelovig, dat gaat ook niet veranderen, maar ik geloof niet in een God die achter de schermen soms mensen beter maakt en soms iemand helpt met een goed cijfer halen. Ik kan weinig met dit idee, het is voor mij een beeld van een God die ergens anders is, buiten staat. Eerlijkheid, liefde, genade, rechtvaardigheid. Hoe Jezus leefde, dat is voor mij de kern.” Die spiritualiteit is voor Nieuwenhuis steeds belangrijker geworden: “Ik wil aan de voorkant van innovatie, techniek en spiritualiteit zijn. En met alle respect, die combinatie vind je niet als je geen voet buiten Twente durft te zetten. Daarom zal ik de ene keer in Rijssen zijn en dan weer tussen de wolkenkrabbers van Hong Kong of op Bali. Ik wil mij blijven vernieuwen.”

Tekst: Erwin Gevers
Fotografie: Frank Visschedijk

>
>
>
Van Deinse Medianieuw
Eurorisk
Boers & Lem
ROZgroep
Jongbloed
TOM's Business Blow Out
Aysay